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31Por Bill Gates

A principios de este mes, escribí sobre cómo COVID-19 es una advertencia sobre el cambio climático. No hay duda de que hemos experimentado terribles sufrimientos y dificultades económicas durante los últimos meses. Pero por difícil que sea imaginarlo ahora mismo, cuando todavía estamos en medio de la pandemia, el cambio climático tiene el potencial de ser aún más devastador.

La pandemia también nos ha recordado cuánta innovación se necesita para prevenir un desastre climático. Los mejores números que he visto estiman que la desaceleración económica debido al COVID-19 redujo las emisiones globales en alrededor del 8 por ciento .

Eso no es nada, pero la austeridad que nos llevó allí obviamente no es sostenible. Si vamos a abordar el cambio climático, necesitamos encontrar nuevas formas de hacer cosas que no liberen gases de efecto invernadero, incluida la forma en que nos movemos.

Cuando la mayoría de la gente imagina lo que contribuye al cambio climático, los vehículos son una de las primeras cosas que le vienen a la mente. Aquí en los Estados Unidos, el transporte es el principal contribuyente a las emisiones.

Pero es posible que se sorprenda al saber que solo contribuye con el 16 por ciento de las emisiones globales. Ese es un porcentaje más pequeño que cómo conectamos , cultivamos y fabricamos cosas . Aún así, descarbonizar la forma en que nos movemos es esencial si queremos llegar a cero emisiones netas.

Nuestro objetivo aquí no es necesariamente hacer que la gente se mueva menos (aunque deberíamos buscar formas de reducir la conducción, los vuelos y los envíos cuando sea posible). Como hemos visto en los últimos meses, las economías sufren cuando las personas se ven obligadas a quedarse cerca de casa.

Queremos que más personas y mercancías puedan viajar. Para algunas de las personas más pobres del mundo, como los pequeños agricultores del África subsahariana, la capacidad de trasladar mercancías desde las zonas rurales a los mercados urbanos puede marcar la diferencia entre la vida y la muerte.

Para hacer eso, debemos asegurarnos de que el transporte sea asequible para todos. Los productos como la gasolina, el diésel e incluso el combustible para aviones son el estándar por una razón: pueden enviarle un largo camino por un bajo costo por galón.

Entonces, ¿exactamente cómo alimentamos nuestra necesidad de movernos sin emitir gases de efecto invernadero? La respuesta es simple, incluso si hacer que esto suceda no lo sea: use electricidad limpia para hacer funcionar todos los vehículos que podamos y obtenga combustibles alternativos baratos para todo lo demás.

Empecemos por el primero. La buena noticia es que hemos avanzado mucho en los vehículos eléctricos o EV. A diferencia de muchas de las alternativas ecológicas sobre las que he escrito antes en este blog, puede salir y comprar una ahora mismo si lo desea.

Las baterías que las alimentan han visto una caída de precio del 85 por ciento desde 2010, por lo que se están volviendo más asequibles de comprar (aunque siguen siendo más caras que las opciones a base de gas).

Además, la mayor competencia en el mercado significa que hay más opciones disponibles para los clientes que nunca, desde sedanes compactos hasta elegantes autos deportivos. Incluso pronto podrá comprar una camioneta pick-up totalmente eléctrica gracias a compañías heredadas como GM y Ford y fabricantes de automóviles nuevos como Rivian y Bollinger.

Varias empresas están desarrollando baterías mejores y más baratas que, con suerte, harán de los vehículos eléctricos una opción realista para todos los propietarios de automóviles. Este video presenta a QuantumScape, un fabricante que trabaja para comercializar la próxima generación de tecnología de baterías. (Estoy involucrado en su trabajo tanto por mi cuenta como a través de Breakthrough Energy Ventures ).

Los vehículos eléctricos sobresalen en viajes de corta distancia. Eso significa que son excelentes opciones para automóviles personales e incluso vehículos de servicio mediano, como autobuses urbanos y camiones de basura.

Pero incluso si desarrollamos vehículos eléctricos baratos y de largo alcance que funcionan con fuentes de carbono cero, la electrificación no es una opción para muchos tipos de transporte.

El problema es que las baterías son grandes y pesadas. Cuanto más peso intente mover, más baterías necesitará para alimentar el vehículo.

Pero cuantas más baterías use, más peso agregará y más energía necesitará. Incluso con grandes avances en la tecnología de baterías, los vehículos eléctricos probablemente nunca serán una solución práctica para cosas como vehículos de 18 ruedas, barcos de carga y aviones de pasajeros.

La electricidad funciona cuando necesita cubrir distancias cortas, pero necesitamos una solución diferente para vehículos pesados ​​de largo recorrido.

Aquí es donde entran en juego los combustibles alternativos baratos. Hay varios tipos diferentes de estos combustibles, pero el que probablemente le resulte más familiar es el de los biocombustibles.

Los biocombustibles avanzados de hoy en día son muy diferentes de los de primera generación de los que ha oído hablar, como el etanol. Algunos están hechos de plantas que no se cultivan para la alimentación, por lo que necesitan poco o ningún fertilizante (que tal vez recuerde es un gran emisor de gases de efecto invernadero ).

Otros están hechos de subproductos agrícolas, como tallos de maíz y la pulpa que queda de la fabricación del papel. Algunos de estos combustibles incluso se pueden colocar en motores existentes sin necesidad de modificaciones.

Soy optimista sobre estos biocombustibles, pero es demasiado pronto para pensar en reemplazar la gasolina y otros combustibles fósiles por ellos. La investigación sobre biocombustibles avanzados aún no cuenta con fondos suficientes y no están listos para implementarse a la escala que necesitamos. Necesitamos mucha más innovación antes de que se conviertan en una opción realista y rentable para el transporte de larga distancia.

Otro tipo de combustible alternativo son los electrocombustibles. Al usar electricidad para combinar las moléculas de hidrógeno en el agua con el carbono en el dióxido de carbono, podemos crear un combustible líquido que funcione en los motores existentes.

El dióxido de carbono que utiliza este proceso se captura directamente de la atmósfera, por lo que la quema de electrocombustibles no aumenta las emisiones generales. Sin embargo, son muy caras.

Dependiendo del combustible que esté reemplazando, los electrocombustibles pueden costar entre 3 y 7 veces más que los combustibles fósiles. Y al igual que con los vehículos eléctricos, la electricidad utilizada para crearlos debe provenir de fuentes de cero carbono para ser una solución real.

Cambiar a vehículos eléctricos y combustibles alternativos es la forma más eficaz de avanzar hacia cero emisiones del sector del transporte. Aunque hay algunas otras medidas que podemos tomar para reducir las emisiones, como usar materiales menos intensivos en carbono para fabricar automóviles, usar combustibles de manera más eficiente y moverse menos, reducir a cero todas las emisiones del transporte requerirá grandes avances en estas dos áreas.

Estas tecnologías deben ser mucho más baratas de lo que son hoy. Eso significa encontrar formas de fabricarlos a escala y asegurarse de que tengan un rendimiento comparable al de sus homólogos de combustibles fósiles.

Estoy inspirado por el progreso que hemos logrado hasta ahora, pero tenemos un largo camino por delante (sin juego de palabras). Para prevenir los peores efectos del cambio climático, necesitamos llegar a cero emisiones netas de gases de efecto invernadero en todos los sectores de la economía en 50 años.

Descarbonizar la forma en que nos movemos requerirá mucha, mucha innovación, al igual que en las otras áreas sobre las que he escrito. Estoy ansioso por ver qué papel desempeñarán las tecnologías de hoy en un futuro sin carbono y por descubrir qué nuevos avances surgirán en los próximos años.

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